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Lockheed U-2 - TR1A

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Lockheed U-2 - TR1A

Origine:USA
Motori:1 turboventola General Electric F118-101 con 84,5 kN di spinta
Prestazioni:Velocità massima 0,75 Ma (805 km/h in quota). Autonomia 10300 km. Tangenza 21385 m
Armamento:Nessuno
Ruolo:N/A

Descrizione: Il Lockheed U-2 (battezzato "Dragon Lady") è un aereo statunitense da ricognizione ad alta quota equipaggiato con macchine video e fotocamere, fabbricato dalla Lockheed.
Essendo un aereo monoposto, il pilota stesso deve verificare il soggetto inquadrato, prima di azionare la fotocamera. Ciò avviene tramite l'obiettivo, che è posto nella parte alta della consolle di comando del velivolo. Ne esistono anche delle varianti per lo spionaggio elettronico.
Nei primi anni '50 gli Stati Uniti furono contagiati dalla paura di un'imminente guerra nucleare con l'Unione Sovietica ed i vertici delle forze armate non sapevano se i loro uomini ed i loro mezzi sarebbero stati sufficienti (per numero e per addestramento) a fermare i loro avversari sovietici perché di quello che accadeva aldilà della Cortina di ferro non si sapeva nulla. Anche l'infiltrazione di alcune spie si rivelò inutile in quanto tutte le installazioni militari sovietiche erano rigorosamente off-limits.
Fu in questo clima che ebbe origine lo sviluppo del Lockheed U2, dopo che la USAF bandì un concorso per la costruzione di un nuovo ricognitore ad alta quota.
Tra i velivoli presi in considerazione ci furono l'X-16 sviluppato dalla Bell, l'M-195 sviluppato dalla Fairchild ed il RB-57D sviluppato dalla Martin. Solo successivamente anche la Lockheed presentò un proprio progetto elaborato da Kelly Johnson, che portava la sigla CL-282. Il progetto di Johnson si basava sul caccia intercettore F-104 opportunamente modificato, del quale venne inizialmente riutilizzato anche il motore jet successivamente sostituito da un Pratt & Whitney J57.
Inizialmente ignorato, il progetto di Johnson fu in seguito al centro delle attenzioni della USAF ma anche da parte di molti membri civili della commissione incaricati di scegliere il migliore tra i progetti presentati perché il più economico e meno rischioso. L'idea di base era semplice: costruire un aereo lento che quindi consumasse poco per avere il massimo dell'autonomia disponibile ma che volasse talmente alto da non poter essere intercettato in alcun modo. Primo tra tutti a prestare notevoli attenzioni al progetto di Johnson fu Edwin Herbert Land che presentò il progetto al direttore della CIA Allen Dulles. Dopo aver ricevuto l'approvazione anche dal presidente Eisenhower la Lockheed ricevette l'incarico di fornire un primo lotto di 20 velivoli per il valore di 22,5 milioni di dollari (interamente pagati dalla CIA).
Il progetto di Johnson, essendo classificato Top Secret, richiedeva un luogo appropriato per lo sviluppo e le prime prove in volo. La base dell'USAF di Edwards, luogo abituale dei test della Lockheed, cominciava ad essere troppo conosciuta e Johnson si mise così alla ricerca di una zona appartata e lontana da eventuali sguardi indiscreti accompagnato da Tony LeVier, il migliore pilota di test della Lockheed e tester designato dell'U2. Dopo aver vagato in auto per diversi stati del sud ovest, Johnson seguì il consiglio di un addetto della CIA che gli suggerì una pista abbandonata dove questi aveva lavorato durante la Seconda Guerra Mondiale. Questa pista si trovava nei pressi del Groom Lake all'interno del poligono di tiro della Nellis Air Force Base e, durante la guerra, era stata usata per addestrare i piloti che avrebbero partecipato al secondo conflitto mondiale; a quei tempi faceva parte del NTS, Nevada Test Site, per i test nucleari. Ottenute le autorizzazioni, Johnson e Richard Bissell (il responsabile del progetto Aquatone) cominciarono a costruire una nuova pista e le autorità del NTS giustificarono il tutto come un impianto di servizio per futuri test nucleari e, in seguito, come pista di decollo per aerei meteorologici denominata Watertown. Oggi questo luogo è comunemente conosciuto come Area 51.
Il primo volo avvenne il 4 agosto 1955. L'U2 non è un aereo facile da guidare e non da molta confidenza ai piloti. Le lunghe ali gli danno una grande spinta verso l'alto che rende difficoltoso l'atterraggio e che richiede ci siano delle vetture lungo la pista a seguire l'aereo e guidare il pilota via radio in fase di atterraggio.
Anche il decollo non è una procedura semplice in quanto la visuale del pilota lungo la pista è molto ridotta. Al momento del decollo, inoltre, ci sono dei carrellini a molla sotto le ali che si staccano subito dopo che l'U2 ha lasciato terra cosicché, quando deve fermarsi dopo l'atterraggio, bisogna farlo poggiare su un'ala che viene rimpiazzata per il volo successivo. Si devono evitare manovre brusche che potrebbero causare la rottura delle ali ed è molto facile andare in stallo. Tutto ciò provocò alcuni incidenti mortali durante le fasi di collaudo. Inoltre il fatto che l'U2 sia interamente costruito a mano fa sì che ogni aereo costruito abbia un proprio carattere.
I primi voli spia dell'U2 diedero subito ottimi risultati e contribuirono a tranquillizzare i vertici militari statunitensi sulla situazione militare in URSS e ad evitare che l'industria statunitense continuasse a fornire armi e veicoli in numero sempre crescente. Per esempio, in occasione di un air show a Mosca, vennero presentati nuovi modelli di bombardieri sovietici; subito si pensò che ne potessero aver già costruiti numerosi esemplari da destinare alle varie basi sparse nell'Unione Sovietica e pronti ad attaccare gli Stati Uniti, ma i voli dell'U2 poterono verificare che ne erano stati costruiti solo qualche decina e che erano tutti concentrati in un'unica base lontano dal territorio americano.
noltre furono i principali responsabili della scoperta delle installazioni missilistiche sovietiche a Cuba nel 1962. Ma le missioni più segrete furono quelle che gli U2 compirono ai danni di inglesi, francesi e israeliani in seguito alle quali i vertici militari statunitensi scoprirono che i francesi e gli israeliani avevano mentito riguardo al numero di Mirage ceduti all'aviazione israeliana.
Tuttavia, l'avanzare delle tecnologie rese l'U2 individuabile dai radar sovietici, che seguivano la scia lasciata dal Granger (un dispositivo di disturbo dei radar), dopo pochi voli; questo fece si che si potesse studiare un modo per intercettarlo tramite missili SAM, anche grazie alla sua velocità non elevata. Gli americani, grazie ad alcune foto scattate degli stessi U2, cominciarono ad essere consapevoli di questa possibilità e le autorità decisero di ridurre drasticamente il numero di voli nei cieli sovietici. La conferma definitiva della vulnerabilità dell'U2 la si ebbe quando il tenente Gary Powers venne abbattuto nei cieli dell'URSS nel corso dell'ultima missione di spionaggio sul territorio sovietico prevista per l'U2. Nel 1962, subito dopo la crisi cubana, ne venne abbattuto un esemplare anche sui cieli di Cuba. Questi episodi fecero sì che l'U2 venisse sostituito, a metà anni '60, dal SR-71 Blackbird.
Nel 1980 fu poi sviluppata una versione migliorata denominata TR-1A della quale furono prodotti 27 esemplari fino al 1987. La qualità del progetto U2 è dimostrata dal fatto che questo aereo è "sopravvissuto" a quasi sessant'anni di storia aeronautica. L'U2 fu eccezionalmente venduto, oltre che all'USAF ed alla NASA, anche all'Aeronautica Militare di Taiwan, che lo utilizzò per i voli di ricognizione sulla Cina. Al giorno d'oggi ne vola ancora qualche esemplare.
Attualmente diversi esemplari di U-2 sono ancora operativi e svolgono compiti di ricognizione negli odierni teatri di guerra come Iraq e Afghanistan. Tuttavia nel 2005 il segretario alla difesa Donald Rumsfeld e il Pentagono hanno approvato, in una politica di riduzione dei costi e di riorganizzazione dell'USAF, la radiazione degli ultimi U-2 operativi entro il 2012 insieme alla riduzione delle flotte di F-117 e B-52. Nonostante ciò nel 2009 il Congresso non ha approvato la legge che conteneva la radiazione dell'U2 in quanto non ci sono mezzi adeguati a sostituirlo. Anche l'Aeronautica è fortemente contraria a questa legge perché aprirebbe delle lacune nelle sue capacità di ricognizione aerea ad alta quota, almeno finché i droni RQ-4 Global Hawk e RQ-170 Sentinel non saranno completamente operativi.
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